Le cerveau des femmes serait plus jeune que celui des hommes

Santé

Une étude américaine affirme que le cerveau des femmes semble avoir trois ans de moins que celui des hommes, ce qui expliquerait que les femmes conservent de bonnes capacités cognitives à un âge avancé. Le sexe influencerait le vieillissement du cerveau au niveau métabolique.

Les cerveaux des hommes et des femmes présentent des différences morphologiques ; par exemple, les hommes ont un cerveau plus gros (voir l'article ci-dessous). Mais il y aurait aussi des différences concernant le vieillissement cérébral, d'après cette nouvelle étude de l'université Washington à Saint-Louis. La faute au métabolisme du cerveau qui semble différent chez l'homme et la femme.

Le cerveau a besoin de glucose pour son fonctionnement, mais la façon dont il l'utilise varie au fil du temps. Chez les bébés et les enfants dont le cerveau est en cours de maturation, une voie métabolique, la glycolyse aérobie, est particulièrement mise à contribution. Puis, chez les adolescents et les adultes, la glycolyse aérobie est de moins en moins fréquente dans le cerveau et, après 60 ans, sa proportion atteint un bas niveau.

De manière générale, le métabolisme du cerveau diminue avec le vieillissement normal de l'organisme. Mais existe-t-il des différences entre hommes et femmes lors du vieillissement métabolique du cerveau ? Pour le savoir, les scientifiques ont étudié 84 hommes et 121 femmes, soit 205 personnes âgées de 20 à 82 ans. Les participants ont passé un PET scan - une tomographie par émission de positons (TEP) - pour mesurer les flux d'oxygène et de glucose, et donc le métabolisme du glucose, dans le cerveau.

La TEP est une technique dâ??imagerie médicale qui consiste à injecter une solution avec un traceur radioactif pour le suivre dans le corps. © Gorodenkoff, Fotolia

La TEP est une technique d’imagerie médicale qui consiste à injecter une solution avec un traceur radioactif pour le suivre dans le corps. © Gorodenkoff, Fotolia


Grâce à ces données, les chercheurs ont créé un algorithme qui permettait de prédire l'âge des hommes à partir du métabolisme de leur cerveau. Ensuite, ils ont appliqué cet algorithme pour prédire l'âge du cerveau des femmes, à partir des données de leur métabolisme cérébral. Résultat, l'algorithme prédisait aux femmes un âge inférieur de 3,8 ans par rapport à leur âge réel.

Le cerveau féminin reste métaboliquement plus jeune

Ensuite, les chercheurs ont fait l'inverse : ils ont généré un algorithme à partir des données des femmes pour prédire l'âge cérébral, puis ils l'ont appliqué aux hommes. Cette fois-ci, l'algorithme donnait aux hommes un âge du cerveau avec 2,4 ans de plus que la réalité. Pour Manu Goyal, principal auteur de cette étude qui paraît dans PNAS, « La différence moyenne d'âge cérébral calculé entre les hommes et les femmes est significative et reproductible. »

La différence moyenne d'âge cérébral calculé entre les hommes et les femmes est significative et reproductible

Même chez les femmes les plus jeunes, qui avaient moins de 30 ans, cette jeunesse relative du cerveau était visible. Donc pour le chercheur, « Ce n'est pas que les cerveaux des hommes vieillissent plus vite : ils commencent l'âge adulte en ayant environ trois ans de plus que ceux des femmes, et cela dure toute la vie. »

Le sexe pourrait donc influencer l'évolution métabolique du cerveau avec l'âge : « Je pense que cela pourrait signifier que les femmes ne connaissent pas autant de déclin cognitif au cours des dernières années parce que leur cerveau est effectivement plus jeune, et nous travaillons actuellement sur une étude pour le confirmer. » Les chercheurs suivent une cohorte d'adultes pour savoir si ceux qui ont un cerveau qui apparaît plus jeune sont moins concernés par les problèmes cognitifs en vieillissant.

Pour garder un cerveau jeune, il est conseillé d'avoir une bonne hygiène de vie, de soigner son alimentation et de faire de l'exercice physique.

Ce qu'il faut retenir
  • Au cours du vieillissement, le métabolisme du cerveau diminue.
  • Des chercheurs ont étudié le métabolisme cérébral de 200 adultes.
  • Globalement, le cerveau des femmes reste plus jeune que celui des hommes, du point de vue du métabolisme.

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