Pourquoi, que la neige tombe ou que le soleil tape, notre température corporelle reste à 37°C?

Santé

De nombreux mécanismes biologiques permettent à notre corps de conserver une température interne proche des 37°C. | Winel Sutanto via Unsplash – Montage Slate.fr 

C'est une énigme qu'il faudra résoudre pour nous adapter au changement climatique.

En plein effort ou au repos, sous la neige ou en pleine canicule, notre corps affiche, dans l'idéal, une température avoisinant les 37°C. L'espèce humaine n'est bien sûr pas la seule à avoir une température constante, autrement dit à être «homéotherme». Mais l'être humain est aussi, comme la plupart des mammifères, «endotherme»: il produit naturellement de la chaleur, notamment grâce à un métabolisme très actif.

Notre organisme a ainsi la capacité de maintenir sa température interne constante, quelle que soit la température extérieure, contrairement à d'autres animaux chez qui la stabilité thermique est liée à l'absence de variation de la température de leur environnement (c'est par exemple le cas de certains poissons, qui vivent dans des eaux dont la température ne varie jamais de plus de 1 à 2°C).

Nous, Homo sapiens, possédons un système de thermorégulation complexe dont le thermostat est réglé autour de 37°C. Cette stabilité est primordiale. Une variation de 5°C en plus ou en moins peut avoir de graves conséquences et entraîner des troubles métaboliques et neurologiques parfois fatals.

Si ce chiffre de 37°C est familier à quiconque a déjà utilisé un thermomètre pour mesurer sa température, il n'en demeure pas moins une énigme évolutive.

Quand notre corps souffle le chaud et le froid

Parmi les éléments aujourd'hui bien connus qui interviennent dans notre thermorégulation, on peut compter les mécanismes biologiques dont notre organisme dispose pour, d'une part, évaluer les variations de température de l'environnement et, d'autre part, produire ou éliminer de la chaleur en interne selon le besoin du moment.

Des capteurs sensibles au chaud et au froid, ou «thermosenseurs», sont situés dans des neurones (cellules nerveuses) qui innervent l'ensemble de notre organisme, avec une distribution particulière: les neurones sensibles au froid se trouvent ainsi majoritairement en périphérie (sous la peau) et aux extrémités de l'organisme (pieds, mains...), lesquelles sont plus sensibles au refroidissement. Les neurones sensibles au chaud sont quant à eux surtout localisés dans notre buste, zone métaboliquement la plus active qui, de fait, produit le plus de chaleur.

L'information captée par ces thermosenseurs est transmise jusqu'à notre système nerveux central (SNC, soit l'encéphale et la moelle épinière), en particulier vers l'hypothalamus –région du cerveau qui agrège beaucoup d'informations et régulatrice de nombreuses grandes fonctions comme le sommeil, la soif, la faim, etc. Selon la situation, trop chaud ou trop froid, le SNC active différentes voies de régulation à travers le corps et sélectionne les «effecteurs de la thermorégulation» ad hoc, ou «thermo-effecteurs».

Ce terme recouvre l'ensemble des processus qui permettent d'ajuster notre température corporelle: comportements, mécanismes, organes et tissus spécialisés... Ainsi, les effecteurs de la thermogénèse (génération de chaleur) limitent l'élimination de la chaleur et favorisent sa production, quand ceux de la thermolyse favorisent, à l'inverse, son élimination et limitent sa production....

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