Il y a cinquante ans, Marvin Gaye libérait la soul avec «What's Going On»

Musique

Couverture de l'album Richard Harris via Flickr et disque vinyle Richard Harris via Flickr | Montage Slate.fr

Le 21 mai 1971, l'artiste sortait son album le plus fameux. En abordant des thématiques sociales noires américaines, il propulsa la soul music dans une nouvelle ère.

La soirée semble battre son plein. Quatre hommes se retrouvent, se saluent durant quelques secondes avant que la musique ne démarre. Retentit alors un air de saxophone qui, cinquante années après son enregistrement, résonne encore comme l'un des phrasés les plus fameux de la soul music et de la musique moderne en général. Rien que ça.

Comme celle de «Like A Rolling Stone» de Bob Dylan ou de «London Calling» des Clash, l'introduction de «What's Going On» de Marvin Gaye est de ces instants sonores qui portent les promesses d'une ère nouvelle, quelques secondes charnières qui marquent instantanément une génération et celles qui suivront. Il y a des fois, comme ça, où certains ressentis communs se transforment en d'incontestables impacts. Des notes qui ne sont plus des notes mais des témoignages historiques. Ce saxophone en fait partie.

Voilà ce que la mémoire collective dit de ce disque: il est l'album qui a fait entrer les thématiques sociales noires dans la soul populaire, celui qui marque également la transformation de Marvin Gaye, conteur d'amour et chanteur lumineux, en porte-voix et en artiste conscient. Ce qui est fascinant, c'est que l'on est en présence d'un phénomène bien plus complexe. Une chose est sûre: lorsque bien des médias s'amusent à classer les plus grands albums de l'histoire, What's Going On arrive toujours très haut, voire tout en haut. Comme s'il était devenu le fer de lance de la great black music.

Peut-être l'est-il, après tout. Mais au-delà des mythes et des clichés, des réalités historiques souvent usées par le temps, voici un album qui incarne profondément son époque. Et pas une autre.

Le cœur en miettes

Pour bien cerner son importance, il faut remettre le disque dans son contexte. En 1970, la carrière de Marvin Gaye est dans un creux. En délicatesse avec sa maison de disques, la grande Motown fondée et dirigée par Berry Gordy, il ne va plus en studio depuis plusieurs mois. Le 16 mars de cette année, sa partenaire musicale et amie Tammi Terrell est terrassée par une tumeur au cerveau à l'âge de 24 ans. Ensemble, ils ont commis des tubes soul tels que «Ain't No Mountain High Enough» (1967), «Your Precious Love» (1967), «You're All I Need To Get By» (1968) ou encore «Ain't Nothing Like A Real Thing» (1968), ainsi que plusieurs albums. Platonique, cette relation brisée n'en reste pas moins un choc pour le chanteur qui sait et qui sent qu'il ne pourra plus entonner la passion amoureuse comme il l'a fait depuis le début de sa carrière. Il lui faut changer de voie artistique, mais quel chemin emprunter?

1970, donc. À l'époque, les États-Unis sont au cœur d'un conflit sans fin qui divise la population. Marvin Gaye a perdu un cousin au Vietnam. Son frère Frances, lui, revient au pays et raconte les horreurs qu'il a dû contempler....

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