Gal Gadot décriée en tant que Cléopâtre, mais que sait-on des origines de cette dernière?

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Gal Gadot à la Vanity Fair Oscar Party, au Wallis Annenberg Center for the Performing Arts (Beverly Hills, Californie), le 9 février 2020. | Jean-Baptiste Lacroix / AFP  

La figure de la reine d'Égypte se trouve prise en otage par des conflits et des luttes très contemporaines. Elle pourrait aussi bien être égyptienne que grecque, juive, arabe, voire thrace.

Une étonnante polémique s'est emparée des réseaux sociaux depuis le 11 octobre 2020: des internautes dénoncent le choix de Gal Gadot pour jouer le rôle de Cléopâtre dans un prochain film de la réalisatrice Patty Jenkins.

L'actrice ne serait-elle pas trop blanche, voire trop israélienne, pour incarner l'ancienne reine d'Égypte?

La question des origines ethniques de Cléopâtre

La célèbre souveraine, septième reine nommée Cléopâtre (69-30 av. J.-C.), est la fille du roi Ptolémée XII et, peut-être, de la reine Cléopâtre VI, sœur de Ptolémée XII. Ces deux-là descendaient du même ancêtre: Ptolémée Ier, officier macédonien d'Alexandre le Grand, devenu roi de l'Égypte et d'une partie du Proche-Orient méditerranéen après la mort du conquérant, à la fin du IVe siècle av. J.-C.

Cléopâtre est donc, partiellement au moins, d'origine grecque, la Macédoine faisant partie du monde hellénique.

Mais la généalogie de la famille de Cléopâtre comporte plusieurs lacunes. Ptolémée XII est un bâtard, fils du roi Ptolémée IX et d'une concubine dont nous ne savons absolument rien. La grand-mère de Cléopâtre est donc inconnue. Il est même possible que Cléopâtre n'ait eu qu'une seule grand-mère, car les mariages entre frères et sœurs étaient fréquents dans la dynastie des Ptolémée.

Cette grand-mère était-elle égyptienne? C'est possible. Les Ptolémée possédaient, en plus de leurs épouses officielles, de nombreuses concubines. Ptolémée II, par exemple, eut «des maîtresses à foison: parmi elles se trouvait Didymé, une Égyptienne absolument splendide», écrit l'auteur antique Athénée de Naucratis (Deipnosophistes XIII, 37).

La grand-mère de Cléopâtre pouvait donc être une de ces splendeurs égyptiennes de la cour des Ptolémée. Mais, force est de constater qu'elle aurait aussi pu être d'origine grecque, juive, arabe, voire thrace, si l'on dresse la liste des différents groupes ethniques présents à Alexandrie à l'époque de Cléopâtre. On ne dispose donc pas d'informations suffisantes pour dresser un profil généalogique précis de Cléopâtre, outre son ascendance macédonienne qui demeure la seule information assurée.

On peut aussi émettre l'hypothèse que Cléopâtre VI ait été la demi-sœur, et non la sœur, de Ptolémée XII. Dans ce cas, Cléopâtre VII aurait eu deux grands-mères, mais d'origine obscure toutes les deux. Cela ne règle donc en rien le problème de ses origines.

Leonor Varela dans le rôle de Cléopâtre (1999). | Capture d'écran via YouTube

Il n'est pas non plus totalement certain que Cléopâtre VII ait été la fille de Cléopâtre VI. Le géographe antique Strabon (Géographie XVII, 1, 11) affirme en effet que, parmi les trois filles de Ptolémée XII, seule l'aînée, Bérénice IV, était l'enfant du roi et de la reine, contrairement à Cléopâtre et à sa sœur Arsinoé IV qui auraient pu être les filles d'une concubine de Ptolémée XII.

Quoi qu'il en soit, dans les textes officiels, Cléopâtre ne se réfère qu'à son père Ptolémée XII. Elle se dit Philopator dans sa titulature grecque et Méritès en égyptien, c'est-à-dire «celle qui aime son père», mais elle ne fait aucunement mention de sa mère...

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