Les ados ont de meilleurs résultats scolaires si les cours commencent plus tard

Santé

En 2016, à Seattle, certains établissements scolaires du secondaire ont repoussé de près d'une heure le début des cours le matin. Résultats : les ados dorment mieux et ce rythme scolaire semble mieux adapté à leur horloge biologique.

Votre ado se couche tard et a du mal à se lever le matin ? Les écrans dont il abuse le soir ont, certes, leur part de responsabilité, notamment ceux qui émettent de la lumière bleue comme les ordinateurs et les smartphones. Mais l'heure du lever le matin, imposée par les obligations scolaires, peut aussi interrompre un peu trop tôt une nuit. À cela, s'ajoutent les bouleversements hormonaux de la puberté qui bousculent le rythme biologique des jeunes.

Demander à un adolescent de se lever et d'être alerte à 7 h 30, c'est comme demander à un adulte d'être actif et alerte à 5 h 30 du matin

Notre horloge interne est influencée par des paramètres de l'environnement, à commencer par la lumière. Mais, la puberté a tendance à allonger le rythme circadien des adolescents et à diminuer leur sensibilité à la lumière le matin. Conséquence : ils s'endorment plus tard le soir et se réveillent plus tard le matin, par rapport aux enfants et aux adultes. Le rythme circadien des adolescents est donc différent de celui des adultes et des enfants, comme l'explique Horacio de la Iglesia, professeur de biologie à l'université de Washington : « Demander à un adolescent de se lever et de rester alerte à 7h30, c'est comme demander à un adulte d'être actif et alerte à 5h30 du matin. »

Pour ces raisons, la ville de Seattle a décidé de modifier ses horaires scolaires en 2016. La plupart des 18 établissements du secondaire ont repoussé l'heure de début des cours à 8 h 45 au lieu de 7 h 50. Forcément, cette décision a eu des conséquences sur les activités extrascolaires, l'organisation de la vie familiale et des transports scolaires.

En France, la classe commence souvent vers 8 heures au collège et au lycée. © pressmaster, Fotolia

En France, la classe commence souvent vers 8 heures au collège et au lycée. © pressmaster, Fotolia

Les élèves qui dorment plus réussissent mieux

Pour savoir si cette mesure était efficace, des chercheurs ont comparé deux groupes de jeunes qui ont porté une montre connectée au poignet pour mesurer leur activité pendant deux semaines : 92 élèves ont été testés au printemps 2016, quand les cours commençaient à 7 h 50 ; et 88 autres jeunes des mêmes établissements ont été testés en 2017, sept mois après le changement d'horaire (8 h 45 le matin). Cette expérience faisait partie des cours de biologie des élèves. Les résultats paraissent dans la revue Science Advances.

Comme attendu, après le changement d'horaire, les adolescents en ont profité pour dormir plus le matin : en moyenne, les ados ont dormi 34 minutes de plus par nuit ; la moyenne d'une nuit de sommeil est passée de 6 h 50 mn à 7 h 24 mn. Les ados ne se couchaient pas beaucoup plus tard qu'auparavant et l'heure à laquelle ils se réveillaient la semaine se rapprochait de celle du week-end.

Or, le sommeil est important pour les apprentissages et la consolidation de la mémoire. Ici, les résultats scolaires des élèves, évalués en cours de biologie, se sont améliorés après le changement d'horaire. Pour Horacio de la Iglesia, « le temps de rentrée des classes a de sérieuses conséquences sur la manière dont les élèves apprennent et réussissent dans leurs études. » Au-delà de la question scolaire, le sommeil est important pour être en bonne santé. D'après Gideon Dunster, principal auteur de l'étude, « des rythmes circadiens perturbés peuvent nuire à la digestion, au rythme cardiaque, à la température corporelle, au fonctionnement du système immunitaire, au niveau d'attention et à la santé mentale. » Autant de bonnes raisons de respecter le rythme biologique des jeunes.

Les adolescents devraient dormir 8 à 10 heures par nuit, mais beaucoup manquent de sommeil. En 2010, en France, 25 % des adolescents dormaient moins de sept heures par nuit, d'après l'Inpes.

Ce qu'il faut retenir
  • Certains établissements scolaires de Seattle ont repoussé de près d’une heure le début des cours le matin.
  • Les élèves ont gagné plus de 30 minutes de sommeil.
  • Leurs résultats en cours de biologie se sont améliorés.

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